Страны-члены Европейского космического агентства (ЕКА) официально одобрили проект, подписав двухлетнее технико-экономическое обоснование.

Обсерватория стоимостью около миллиарда евро должна быть запущена в 2029 году.

Ariel будет исследовать газы, окружающие экзопланеты, чтобы попытаться понять, как эти объекты сформировались и как они эволюционировали во времени.

Ожидается, что эти открытия помогут представить природу нашей Солнечной системы в более широком контексте.

Хотя это, несомненно, грандиозный проект для всех европейских космических исследований, Ariel имеет особое значение для Великобритании.

С научной точки зрения, миссию возглавит из Университетского колледжа Лондона главный исследователь профессор Джованна Тинетти. Но и на техническом фронте Великобритания будет играть важную роль.

«Деловая часть» обсерватории - ее зеркальная система и приборы - будут собраны и испытаны в RAL Space в кампусе Харвелл в Оксфордшире.

«Мы очень хорошо разбираемся в исследованиях экзопланет в Великобритании; у нас одно из крупнейших научных сообществ в мире. Итак, да, мы хотим иметь большую роль в Ariel», - сказала доктор Кэролайн Харпер, глава науки в Космическом агентстве Великобритании.

«И, конечно же, в RAL Space у нас есть системная инженерия мирового класса, с опытом и средствами в одном месте для сборки, интеграции и тестирования», - сказала она BBC News.

Ariel будет отправлен на специальную наблюдательную позицию, которая находится примерно в 1,5 млн км от Земли.

Инфракрасный телескоп большого обзора экзопланеты с дистанционным зондированием атмосферы (Ariel) был выбран в качестве четвертой миссии Esa «среднего класса» в серии проектов Cosmic Vision еще в 2018 году.

«Одна из самых сложных задач будет заключаться в создании полностью алюминиевой телескопической системы. Это включает в себя основное зеркало размером 1,1 х 0,7 м, которое должно быть покрыто серебром. Это сложно, потому что этой системе придется работать в космосе при очень низких температурах, ниже минус 230 ° C. Это первый большой телескоп из алюминия», - сказала доктор Рэйчел Драммонд, руководитель национального проекта Ariel в RAL Space.

Ariel - одна из трех миссий экзопланеты Эса. В прошлом году уже запущен телескоп Хеопса под руководством Швейцарии, который уточняет измерения размеров известных миров (что важно, если вы хотите что-то сказать о свойствах этих тел).

Затем идет космический телескоп Платон, запуск которого также ожидается во второй половине 2020-х годов. Цель Платона - обнаружить и охарактеризовать настоящие каменистые планеты земного типа.

Команда Ariel заявляет, что у нее будет открытая научная политика, согласно которой данные будут немедленно направлены для более широкого научного сообщества.

«Ariel позволит изучать планеты далеко за пределами нашей Солнечной системы», - сказал профессор Гюнтер Хазингер, научный директор Esa. - Принятие Ariel укрепляет приверженность Esa - исследованию экзопланет - и гарантирует, что европейские астрономы будут в авангарде этой революционной программы».